…un blog d’Arsenal

Ce jour-là (en supposant que vous lisez ceci jeudi), il y a quatre ans, j’étais assis dans un train pour le Merseyside avec des wagons remplis de fans excités d’Arsenal. Nous étions en route vers Goodison Park pour assister à l’un des matchs nuls 0-0 les plus ennuyeux de l’histoire du club – et j’en ai vu de mauvais à la fin de l’ère George Graham. Ce jour-là, Freddie Ljungberg prend la tête d’une équipe et d’un club qui paraissent totalement assiégés.

Dans ce match, Ljungberg a lancé Emile Smith Rowe (19 ans), Bukayo Saka (18 ans), Gabriel Martinelli (18 ans) et Reiss Nelson (19 ans). Joe Willock (20 ans) a été le premier remplaçant utilisé depuis le banc. Nicolas Pepe et Alex Lacazette ont été laissés sur le banc (Pepe est resté inutilisé) et Mesut Özil a été exclu de l’équipe pour raisons disciplinaires. Mikel Arteta a regardé le match depuis les tribunes et aurait le contrôle du prochain match à Bournemouth.

Après le match, Ljungberg a clairement déclaré : « Nous avons exclu beaucoup de jeunes joueurs parce que je voulais récompenser les joueurs qui s’étaient bien entraînés. » Il aurait tout aussi bien pu ponctuer ce sentiment par : « Bonne chance avec tout ça, Mikel. » Arsenal était dans une période de crise comparable à celle du début des années 1980 et du milieu des années 1960. L’ère Wenger a duré trop longtemps, l’ère Emery a duré trop longtemps. Arsenal était un ensemble de câbles très emmêlés.

Alors pourquoi cette liesse dans le train pour le Merseyside ce matin de décembre 2019 ? Eh bien, Mikel Arteta avait tenu sa conférence de presse de dévoilement la veille. Les voitures étaient animées de conversations. Cela n’était plus le cas lors des voyages depuis un certain temps, il était beaucoup plus courant d’assister à des disputes, parfois mises en scène physiquement, en raison de désaccords.

La salve d’ouverture d’Arteta était vitale et énergique. De nombreux fans s’étaient détournés des offres de Wenger au cours des dernières années de son règne et Emery n’avait pas les compétences linguistiques nécessaires pour communiquer sa vision aux fans ou aux joueurs. En vérité, lire les transcriptions des conférences de presse d’Emery ressemblait à un exercice de décodage et son équipe semblait confuse et confuse.

Il s’était heurté à Mesut Özil, mais on n’a jamais senti qu’il avait tout à fait les moyens de gagner cette bataille. Sa gestion de la débâcle du poste de capitaine de Granit Xhaka a véritablement mis l’un des joueurs seniors d’Arsenal dans une position si vulnérable qu’il a publiquement protesté auprès de ses propres fans. Lors de la conférence de presse d’ouverture d’Arteta, on avait l’impression que quelqu’un avait finalement enfoncé les portes du salon et promis de nettoyer une fois pour toutes.

« La première chose est de changer d’énergie. La semaine dernière, j’étais ici avec Manchester City et j’étais un peu déprimé après le match quand j’ai senti ce qui se passait. Nous devons donc essayer d’impliquer tout le monde, je dois essayer de convaincre les joueurs sur ce que je veux faire, comment je veux le faire. Bien sûr, d’habitude, nommer un novice comme Arteta aurait semblé une décision ridicule pour un club comme Arsenal.

Les fans ont cependant eu le temps de se familiariser avec l’idée. Arteta avait longtemps été évoquée comme futur entraîneur des Gunners et interviewée pour le poste en 2018 – avec beaucoup de succès. Le club était également dans une position où il n’avait que peu d’autres choix évidents. Également dans les tribunes ce jour-là à Goodison se trouvait Carlo Ancelotti, qui était sur le point d’accepter le poste d’Everton. Il existe quelque part un univers parallèle où Ancelotti reprend Arsenal et Arteta Everton en décembre 2019.

Historiquement, les meilleures nominations managériales du club ont été légèrement à l’écart. Bertie Mee était le physio du club et un homme, selon la hiérarchie du club, capable d’introduire de la discipline dans une équipe talentueuse mais capricieuse. George Graham avait fait un excellent travail à Millwall, mais Arsenal était une tout autre affaire. La nomination d’Arsène Wenger en 1996 a été accueillie avec un mélange de ridicule et de perplexité.

Dans tous ces scénarios, Arsenal dérivait, un peu malchanceux et se lançait dans un rendez-vous risqué. Quatre ans plus tard, la décision de confier à Mikel Arteta les clés du club semble inspirée. Arteta était un ancien capitaine de club mais pas vraiment une légende du club, en fait, il divisait un peu les opinions en tant que joueur.

Ce qui a toujours été clair, c’est sa profonde estime pour Arsenal. Ma théorie de travail a toujours été que le transfert à Arsenal est intervenu tard dans sa carrière, à l’âge de 29 ans, à un moment où il avait probablement l’impression que le grand transfert d’Everton lui avait échappé. Ainsi, à son arrivée, il voulait chérir tous les aspects de la représentation d’un club comme Arsenal.

Il n’a jamais été sérieusement lié à un autre poste de direction car il n’en a jamais postulé. Il a postulé pour le poste d’Arsenal à l’été 2018 et à nouveau en décembre 2019. Il a depuis admis qu’il avait décidé d’aller à Manchester City et de travailler sous Pep Guardiola après sa retraite en tant que joueur, comme une sorte d’apprentissage afin de pouvoir revenir. à N5.

« Je me prépare depuis quelques années à relever ce défi », a-t-il déclaré lors de la conférence de presse d’inauguration. « Je connais les attentes, je connais le niveau et je connais la stature de ce club et ce qu’il mérite. Je suis donc prêt à relever ce défi. Il n’avait d’yeux que pour Arsenal. Il y a eu des moments où, encore une fois, pour reprendre ses paroles de ce jour de décembre 2019, l’arbre a tremblé.

Il n’a pas tout bien compris, le contrat d’Aubameyang et la signature de Willian en 2020 ont été à la limite désastreux. Il aurait pu perdre son emploi à l’hiver 2020 et il n’aurait pas pu se plaindre. Il a affronté des joueurs comme Özil, Guendouzi et Aubameyang d’une main ferme et a survécu pour raconter son histoire. Confortablement. Aucun de ces joueurs n’a excellé en partant.

Cela semble facile de simplement adopter une ligne dure et de ne pas faire de compromis avec les grands joueurs (et les jeunes joueurs courageux), mais ce n’est pas le cas. Pour y parvenir, il faut avoir l’autorité et le soutien des supporters et du reste de l’équipe. Erik Ten Hag a utilisé une main de fer avec Jadon Sancho et maintenant Raphael Varane et moi n’avons plus le même sentiment d’autorité et d’unité. La frontière est mince entre être un leader fort que les gens respectent et dont ils ont peur et quelqu’un que les gens n’aiment tout simplement pas.

Arteta n’a pas été une présence chaleureuse et câline et je pense que c’est pourquoi certaines sections des médias ont du mal avec lui. Il n’est ni avunculaire ni spirituel lors des conférences de presse, il sourit rarement et ses yeux semblent parfois pouvoir couper à travers des briques et du mortier. Arsenal n’avait pas besoin de chaleur et de câlins, en fait, c’était la dernière chose dont ils avaient besoin en décembre 2019.

Son intensité fait que, honnêtement, je ne suis pas sûr d’apprécier un verre avec lui (imaginez le regard flétri quand c’est sa tournée et que vous demandez un sachet de rôti à sec ainsi que votre boisson). Mais il a une fermeté et une clarté qu’on voit sur le terrain avec son équipe. Le football, l’ambiance, le recrutement (surtout depuis l’été 2021) et le club tout entier se sont entièrement transformés sous son regard.

Samedi, Arsenal se rendra à nouveau dans le Merseyside, cette fois à Anfield, et les discussions dans les wagons porteront sur le défi pour le titre des Gunners. Cela n’a pas été un voyage totalement linéaire, mais Arteta a éloigné le club de l’endroit où il les avait trouvés lors de ce morne après-midi à Goodison il y a quatre ans. Il lutte peut-être pour l’amour et l’affection en dehors de la bulle d’Arsenal, mais le travail qu’il a accompli au cours des quatre dernières années a été véritablement remarquable.

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